Leapfrogging the Grid

Off-grid Solar, Self-reliance and the Market in Tanzania

in Social Anthropology/Anthropologie sociale
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English Abstract: Around a third of Tanzanians light their homes with solar electricity. Foreign companies are building on the popularity and availability of solar to ‘leapfrog’ the classic state led mains electricity grid infrastructure by attempting to create new off-grid infrastructural pathways. Central to such ambitions is the fostering of individual ownership of these off-grid infrastructures that builds on the idea of self-reliant energy long known to Tanzanians. Yet, such individual ownership, enacted through the hire-purchase device, is precarious, leading to an infrastructure that not only grows but contracts. As it does so, off -grid infrastructures illuminate the dependencies and tensions, including temporal ones, of other techno-social grids. These grids include both emerging digital financial infrastructures and other forms of kinship-based social organisation and property relations.

French Abstract: Aujourd’hui, environ un tiers des Tanzaniens éclairent leur maison à l’électricité solaire. Des entreprises étrangères profitent de la popularité de l’énergie solaire pour « sauter » au-delà du réseau, une infrastructure classique gérée par l’État, et construire de nouvelles infrastructures électriques hors réseau. Ces entreprises visent à encourager la propriété individuelle de ces infrastructures hors réseau, et s’appuient sur l’idée d’une énergie autonome connue depuis longtemps par les Tanzaniens. Cependant, cette propriété individuelle, mise en œuvre par le biais du système de location-vente, est précaire et conduit à une infrastructure hors réseau qui non seulement s’étend mais se contracte. Ce faisant, elle sape d’autres formes de relations de propriété, tout en liant les gens à des infrastructures financières en réseau souvent indésirables.

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