Unearthing Unknowns

The Forensic Practice and Memory Politics of Korean War Disinterments

in Social Anthropology/Anthropologie sociale
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English Abstract: Over 7,500 American service members are unaccounted for from the Korean War, a legacy of the so-called forgotten war of the past century. But shifting political winds surrounding the US government’s care for war dead have breathed new life into the fading memory of these particular unnamed. Through the development of a systematic disinterment programme aimed at meeting congressional goals for the US military’s Missing In Action (MIA) accounting mission, the absent war dead from the Korean peninsula have ignited new debates over obligations to these missing combatants and their surviving kin. This article examines both the evolving forensic practice of the MIA accounting efforts as well as the bureaucratic attention now trained on the heretofore ‘forgotten’ missing. The commemorative and scientific interventions into the legacy of this past conflict reveal how the reappeared and returned dead become conscripted into projects of strategic national remembrance.

French Abstract: Dans l’héritage de ce que l’on appelle la guerre oubliée du siècle dernier, il y a 7500 militaires américains de la guerre de Corée portés disparus. Mais l’évolution de la politique du gouvernement américain en matière de soins aux morts de la guerre a donné un nouveau souffle à la mémoire de ces inconnus. Grâce au développement d’un programme d’exhumation systématique visant à atteindre les objectifs du Congrès en matière de comptabilisation des personnes disparues au combat (MIA) par l’armée américaine, les morts de guerre absents de la péninsule coréenne ont suscité de nouveaux débats sur les obligations envers ces combattants disparus et leurs parents survivants. Cet article examine à la fois l’évolution de la pratique médico-légale des efforts de comptabilisation des MIA et l’attention bureaucratique désormais portée aux disparus jusqu’alors « oubliés ». Les interventions commémoratives et scientifiques sur l’héritage de ce conflit passé révèlent comment les morts réapparus et revenus au pays sont enrôlés dans des projets de commémoration nationale stratégique.

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